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Historia de la informática II – Las tarjetas perforadas e IBM

En el anterior artículo, nos quedamos a finales del siglo XIX, con los fracasos a la hora de construir la máquina analítica ideada por Babbage. Sin embargo, las calculadoras mecánicas basadas en las ideas de Pascal y Leibniz se habían llegado ya a comercializar de forma exitosa como los aritmómetros y los comptómetros. Las ideas de Babbage eran demasiado visonarias para la tecnología de la época y es por eso que hasta bien entrado el siguiente siglo no se tomarían en serio.

Con este escenario, y las necesidades de computación de datos en aumento (sobretodo en campos como la demografía) se llegó a finales del siglo XIX.

Es por esto que el siguiente paso para la aparición de la informática como la conocemos hoy en día, fue la invención a finales de la década de 1880 de las tarjetas perforadas como soporte de almacenamiento de información. Esta nueva idea llegó de la mano de Herman Hollerith (1860-1929). Hollertih era un inventor y estadístico norteamericano y se dice que desarrolló su idea al observar a los revisores del ferrocarril codificar características de los viajeros, marcando con agujeros sus billetes.

Para poder trabajar con las tarjetas, diseño y construyó dos máquinas, la tabuladora, y la perforadora. Estas máquinas utilizaban ya sistemas electromecánicos (relés y solenoides) para ir incrementando contadores mecánicos. La construcción de las máquinas ya fue realizada bajo la tutela de la oficina del censo de Estados Unidos que vio su potencial muy pronto. Su éxito se pudo calibrar en 1890, cuando mediante estas máquinas se realizó el censo en solo un año (el censo anterior, el de 1880 tardó 8 años en ser completado). Esto hizo que Hollerith decidiera fundar su propia empresa, la Tabulating Machine Company en 1896 para explotar el invento, y vaya si lo hizo.

Continuó mejorando el sistema (y ganando dinero) vendiendo sus máquinas para el censo de otros países como Inglaterra, Alemania, Italia, Francia, Noruega, Rusia… El sistema era abiertamente un éxito y allá por el año 1911, la compañía de Hollertih se unió con otras 2, la International Time Recording Company (1900) y la Computing Scale Company (1901). La nueva compañía se llamó Computing Tabulating Recording (CTR) Company.

CTR

Probablemente no te suene de nada, pero si te digo que 13 años más tarde, en 1924 se cambió el nombre por el de la International Business Machines (IBM), quizás ya te suene un poco más.

IBM

Así las cosas, entramos en el siglo XX con una empresa de éxito en el campo de las máquinas de calcular, y que se ha desarrollado una tecnología para la “programación” (proto-programación, claro está) de las mismas. Por estas fechas ya viene el periodo de guerras donde como veremos en el próximo artículo, la cosa se aceleró bastante, y es que lamentablemente la historia de la informática tiene mucho que ver con las guerras.

Hasta la próxima entrada.